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Par : CM2
Publié : 25 mai 2010

Le phoque

La famille des phocidés (Phocidae) est celle des vrais phoques et des éléphants de mer (phoques sans oreilles), soit 18 espèces actuellement vivantes, de la classe des mammifères. Cette famille a été créée par John Edward Gray (1800-1875) en 1821. Elle a longtemps été classée dans l’ordre devenu désuet des Pinnipèdes, mais est plutôt classée actuellement dans l’ordre des carnivora (carnivores), sous-ordre des caniformia.

Le mot phoque vient du grec phôké signifiant phoque ou veau marin. Le petit du phoque est le blanchon.

L’espèce la plus connue, qui a donné son nom à la famille, est le phoque commun. Un mâle de cette espèce mesure en moyenne 1,55 m avec un poids de 90 kg. Pour les femelles, la taille moyenne est de 1,45 m avec un poids de 70 kg. Il vit dans les eaux tempérées et subarctiques. En hiver, il vit sur la banquise

D’une longueur de 1 à 6 m, selon les espèces, les phoques ont le corps fusiforme. Leurs membres antérieurs, très courts, sont transformés en palettes natatoires. Les membres postérieurs qui ne peuvent se replier sous le ventre déterminent le mode de locomotion : à terre ou sur la glace, les phoques progressent par reptation en s’aidant de leurs deux membres antérieurs (alors que les autres pinnipèdes, otaries et morses, se servent de leurs quatre membres) ; en mer, ils godillent. Les phoques sont carnivores et leur alimentation se compose essentiellement de poissons côtiers.

Visuellement, le phoque se différencie aisément de sa cousine l’otarie :

absence de pavillon au niveau de l’oreille, on note juste la présence du conduit auditif,
la propulsion est assurée par les nageoires postérieures dans un mouvement similaire à celui de la grenouille, ou par un mouvement de godille,
la direction est assurée par les nageoires antérieures,
en dehors de l’eau, le corps ne peut se redresser sur ses nageoires pectorales, au contraire des otaries.

Les monachinés, c’est-à-dire les phoques moines, sont inféodés aux mers tropicales et subtropicales. Monachus monachus est la seule espèce de phoque présente en Méditerranée, où elle est devenue très rare. Le phoque moine d’Hawaï est une espèce menacée (1 400 individus estimés dans la zone maritime protégée d’Hawaï).

Les lobodontinés, encore appelés, du fait de leur répartition géographique, phoques antarctiques, sont représentés par le phoque de Weddel (Leptonychotes weddelli), qui vit en général en solitaire, mais se rassemble en masse sur les côtes rocheuses au moment de la reproduction ; le phoque crabier (Lobodon carcinophaga), dont les canines longues et minces servent moins à broyer les carapaces dures des petits crustacés dont il se nourrit qu’à filtrer l’eau pour retenir ces organismes flottants ; le léopard de mer (Hydrurga leptonyx), dont le poids peut atteindre 400 kg et qui doit son nom tant aux taches de sa fourrure qu’à sa férocité envers les manchots et les phoques d’autres espèces ; enfin, le phoque de Ross (Ommatophoca rossii), verdâtre sur le dos, rayé de jaune sur les flancs, qui broute les algues et ingère les invertébrés des fonds océaniques.

Les eystophorinés, ou phoques à crête, se caractérisent par un organe érectile, formant une sorte de trompe ou de crête, sur la tête des mâles. Les éléphants de mer du sud (Mirounga leonina), les plus grands et les plus puissants, en sont les spécimens les plus typiques. Alors qu’on les trouvait jadis sur toutes les côtes et les îles subantarctiques, ils ne subsistent plus, aujourd’hui, que sur les rivages de quelques îles (Saint-Paul, Kerguelen...), où ils forment, au moment de la reproduction, des harems populeux. Quant à leurs proches parents, les éléphants de mer du nord (Mirounga angustirostris), ils sont encore moins nombreux. Les mesures de protection qui ont été prises ont permis toutefois de faire remonter les effectifs de ces deux espèces. Les jeunes phoques à capuchon (Cystophora cristata), des régions circumpolaires, sont ainsi nommés en raison de la présence sur la tête d’une « casquette » qui peut se gonfler quand l’animal est excité.

Les phocinés, enfin, sont des phoques arctiques. Le phoque marbré (Phoca hispida), ou phoque annelé, habitant des côtes situées à la périphérie de la calotte glaciaire arctique, vit en hiver sous la glace, dans laquelle il maintient une ouverture pour respirer. Il représentait autrefois la nourriture essentielle des peuplades côtières de l’Arctique. Le phoque barbu (Erignathus barbatus) est, après l’éléphant de mer, le plus grand des phoques (il peut dépasser 3,50 m) de long. Cet animal a des mœurs semblables à celles de l’espèce précédente. Le phoque du Groenland, ou phoque à selle (Pagophilus groenlandicus), se distingue par les deux larges taches noires latérales qui convergent dorsalement au niveau de ses épaules. Récemment l’opinion internationale exprima son indignation à propos du massacre des nouveau-nés de cette espèce. Le phoque gris (Halichoerus grypus) vit sur les côtes de l’Atlantique Nord. Enfin, le phoque-veau marin, ou veau marin (Phoca vitulina), dont la couleur varie du grisâtre au gris-brun foncé, séjourne sur les plages de sable bordant les eaux peu profondes. Il vit dans le nord de l’Europe, au Canada et sur les côtes du Pacifique Nord.

La chasse aux phoques est une chasse ancienne pratiquée par les Inuits dans la région Arctique qui s’en sont servis pour maints usages en récupérant la viande, la fourrure, graisse (ou l’huile) et les os. La vocation de la chasse est toute autre aujourd’hui, les moeurs Inuits ayant d’ailleurs changé et la chasse commerciale et l’intérêt pour les peaux de phoques, qui sont d’une qualité unique, s’étant bien développés depuis leur avènement au XVIIIe siècle. La chasse a ainsi provoqué un débat dont les antagonistes sont les chasseurs et les opposants à la chasse, aussi appelés groupes animalistes.

Largement répandue autrefois, en particulier pour la fourrure, la chasse aux phoques a été sujette à embargo jusqu’en 1995. Suite à l’augmentation de leur population, les phoques font à nouveau l’objet d’un commerce international avec quota annuel. Ils sont désormais guettés, en plus, par d’autres dangers : épidémies, pollution des mers, fonte de la banquise due au réchauffement climatique ou certaines activités humaines qui perturbent en particulier la reproduction.

La reproduction.

C’est en été que la femelle met au monde un petit qui mesure déjà 1 m de long. Celui-ci reste allongé sur la glace. Il lui faudra plusieurs semaines avant de se mettre à l’eau. Le petit grossit très rapidement car le lait de la femelle est très riche en protéines.

La nourriture

Le phoque est carnivore. Il se nourrit de poissons, de pieuvres et de coquillages.

Prédateur

L’orque et le léopard des mers (sorte d’énorme phoque) sont des chasseurs de bébé phoques. Longtemps, les phoques ont été chassés pour leur fourrure et la graisse. Aujourd’hui, l’ensemble de la population est menacé par la pollution des océans. Il y a encore quelques années, les bébés phoques ont été massacrés par l’homme pour leur fourrure blanche. Heureusement, ils sont aujourd’hui protégés.

Fiche d’identite

C’est un animal : vertébré

Classe : mammifère

Famille : les phocidés

Continent : L’Arctique et l’Antarctique

Habitat : les îlots de terre ou glace

Nourriture : il se nourrit de poissons,
de pieuvres et de coquillages.

Mode de vie : Il vit en grand groupe

Prédateur : Il est chassé par l’orque et
le léopard des mers

Explication

Avec un corps en forme de fuseau et quatre pattes palmées qui ressemblent à des nageoires ,le phoque est adapté à la vie en mer .Il vient à terre pour se reposer,s’accoupler et mettre au monde les bébés phoque.

On le trouve surtout dans l’Arctique et dans l’Antarctique où il trouve beaucoup de nourriture. Les phoques vivent en grands groupes sur des îlots de terre ou de glace.

Il appartient à la famille des phocidés. Les nageoires de devant sont plus petites que celle de derrière. Le phoque se déplace difficilement sur la terre, mais il est parfaitement adapté à la vie dans l’eau.

Les mâles sont plus grands que les femelles. Un mâle adulte mesure 3 m de long et pèse prés de 450 kg. Lorsqu’il se déplace sur terre, il ne peut pas soulever son corps car il est trop lourd, il est obligé de se traîner. Les mâles peuvent vivre 30 ans et les femelles 45 ans. Le phoque peut rester trente minutes sans respirer sous l’eau quand il est à la recherche de sa nourriture. La température de l’eau est d’environ - 2°c, mais l’épaisseur couche de graisse qu’il a sous peau lui fait une protection
contre le froid.

Les phoques se servent de leurs pattes transformées en nageoires pour avancer sous l’eau. Seules les nageoires de derrière sont utilisées pour le déplacement dans l’eau, les nageoires de devant restent collées au corps.

Signé : Célia Geoffroy

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